JAMES COTTON, EL HUÉRFANO QUE SE CONVIRTIÓ EN REY DE LA ARMÓNICA

james-cottonJames Cotton nació a principios del verano de 1935, en Túnica, una pequeña comunidad rural a unos 50 kilómetros de Memphis. Era el menor de ocho hermanos. Su padre era predicador y toda la familia trabajaba en la granja para sobrevivir a duras penas, incluso el pequeño James, que acarreaba agua en los duros días de la recogida de algodón. Cuando se quedó huérfano decidió irse a casa de su tío en West Helena, donde vivían los músicos que sonaban por la radio. Llevaba una pieza fundamental en su equipaje, una armónica de 15 centavos que le había regalado su madre y con la que había aprendido a imitar todo tipo de sonidos hasta que escuchó por la radio a un tal Rice Miller. Se pasó los siguientes cuatro años tocando con su ídolo Sonny Boy Williamson, el nombre artísitco de Miller, por los garitos de Arkansas y Mississippi y curtiéndose en el oficio de músico ambulante.

Pero un buen día Sonny Boy decidió abandonar la banda y marcharse con su esposa a Milwaukee. Cotton se quedó huérfano por segunda vez. Había heredado una banda pero era demasiado joven para manejarla, así que se buscó un nuevo tutor. El elegido fue Howlin’ Wolf, con quién con contactó en un garito al que le dejaron entrar a pesar de ser menor, cosa que hizo gracia al temperamental Wolf que le convirtió en su compañero. Ambos recorrieron los juke joints y garitos que jalonaban la Ruta 61 entre Mississippi y Missouri y fue Wolf quien le consiguió un espacio en la emisora KWEM de Memphis y sus primeras grabaciones para Sun Records, con apenas 15 años. Pero acosado por las estrecheces económicas tiene que trabajar como repartidor de hielo y por las noches toca en un local llamado Dinette Lounge. Allí, una noche de diciembre de 1954, tras una actuación se le acercó un hombre que se presentó como Muddy Waters. Cotton creyó que era un bromista, pero pronto descubrió que era increíblemente cierto y que le estaba ofreciendo una actuación para la siguiente noche en un local de Beale Street. Resulta que el armonicista de Waters, Junior Wells, se había largado dejándolos colgados y necesitaban un sustituto cuanto antes.

Cotton tenía solo veinte años y había encontrado a su tercer y definitivo mentor. Se instaló en Chicago y tocó con Waters durante diez años en los que participó en numerosos discos en los que su armónica consigue ser una pieza clave, a pesar de que en un principio su estilo no entusiasmaba a los directivos de Chess, que preferían el de Little Walter. A los treinta años decide volar por su cuenta y se rodea de un grupo de selectos bluesman, la mayoría formados como él en la banda de Muddy Waters, como Otis Spann. Comienza su carrera personal y graba dos discos, uno de los cuales permanece inédito hasta 1998. A partir de ahí las actuaciones se sucedieron con éxito. En los 60 se convirtió en una figura popular entre el nuevo público del blues, los jóvenes universitarios y el chaval que había sido tutelado por los más grandes apadrinó a su vez a jóvenes como Paul Butterfield, uno de los primeros blancos que se integraron en la primera línea del blues de Chicago.

A finales de los años setenta decidió evolucionar su estilo hacia una mezcla de blues, rock, soul y funk, con el que logró mantenerse en primera línea del show bussiness. En los ochenta, con el nuevo blues revival, se convierte en una figura mítica de los escenarios internacionales como uno de los grandes y genuinos pioneros. En 1994 tuvo que ser operado de un tumor en la garganta, quizá en parte provocado por la excesiva vida que se le atribuía, que altera su tono de voz, pero eso no le impidió seguir triunfando en todo el mundo hasta su muerte, en marzo de 2017.

Dan Serracas / Texto extraído del libro Entre el cielo y el infierno, de Manuel López Poy.

 

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